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Une étude sur les tortues de mer dans le Pacifique Sud reculé

Une étude sur les tortues de mer dans le Pacifique Sud reculé

L'ambassadrice de Matador Jess Cramp donne une autre mise à jour de son voyage de recherche à Palmerston Island.

La cloche a commencé à sonner en succession rapide, marquant le premier service religieux de la journée. Mama Aka, l'une des rares femmes âgées de l'île de Palmerston, a conduit la congrégation dans un hymne polyphonique, chanté en maori des îles Cook. Sa voix était déchirante alors qu'elle voyageait à travers la lumière d'avant l'aube et ricochait autour des murs en acier rouillé et ondulé de notre île: une pièce ouverte avec quatre lits et un sol en béton, qui abritait notre équipe de recherche de sept personnes et tous nos fournitures pour le mois. Je me suis progressivement réveillé, j'ai cherché l'ouverture de ma moustiquaire et j'ai croisé sur la pointe des pieds des amis qui ont réussi à dormir à travers le joyeux crescendo des hommes locaux chantant «heyyyyy-yah-HEY!»

C'était mercredi, jour 10 sur 30. Les insulaires locaux étaient des chrétiens fervents. Les services religieux ont également eu lieu le vendredi matin et trois fois le dimanche, une journée de quiétude strictement imposée où il était interdit de travailler, de jouer ou même de nager.

Photo: Tina Weier

Il avait plu fort la nuit dernière et je me demandais comment Tina, une photographe et biologiste des récifs coralliens avec qui je vivais à Rarotonga, s'en sortait dans son hamac sous le gazebo délabré près de l'eau. Traversant le sentier en carton humide qui reliait nos dortoirs à la cuisine, à travers les restes du mur du fond, j'ai vu notre scientifique en chef assis tranquillement près d'un cocotier, la vapeur de son café instantané se perdant dans sa longue barbe grise. Il était toujours le premier à se lever.

Alors que le soleil du matin commençait à projeter des couvertures roses sur le sable blanc et ratissé qui nous entourait, le doux bourdonnement du générateur pouvait être entendu au loin. L'île avait un approvisionnement limité en diesel et ne pouvait se permettre de l'électricité que pendant 6 à 10 heures par jour, juste assez pour empêcher la nourriture de se gâter si les portes étaient bien fermées pendant les heures creuses. Cela faisait neuf mois depuis le dernier cargo et beaucoup d'hommes, à court de rasoirs depuis longtemps, avaient les poils du visage pour le prouver. Heureusement, le prochain navire devait arriver dans une semaine seulement. Le reste du groupe a commencé à remuer, et avec nos tâches maintenant assez bien définies, nous avons inhalé notre petit-déjeuner, enduit de crème solaire et préparé notre équipement pour une autre journée à la recherche de tortues de mer dans la chaleur perçante du soleil du Pacifique Sud.

Nous avons poussé pendant que le soleil était encore bas pour permettre à David, l'un de nos assistants de recherche locaux, de repérer les grosses têtes de corail - ou «bommies», comme on les appelle dans cette partie du monde - avec suffisamment de temps pour éviter de courir le bateau en aluminium s'est échoué. Quelques noix de coco filaient dans notre sillage. Nous avons bégayé lentement vers Tom’s Island, dont nous étudierions ce matin les plages inhabitées à la recherche de traces de tortues marines ou d’autres signes de leur nidification. Si des nids étaient trouvés, nous les marquerions avec un GPS, une branche et un morceau de ruban adhésif du rouleau qui vivait maintenant autour de mon biceps. Les plus anciens seraient fouillés pour nous aider à calculer les taux de réussite.

Photo: Jason Green

La couleur du lagon est passée du turquoise au bleu violet au fur et à mesure que nous traversions des eaux plus profondes. "Tortue!" a hurlé Jason, notre capitaine Kiwi barbu qui a pris un mois de vacances de ses fonctions d'enseignement pour participer à l'expédition et se séquestrer sur cet atoll isolé avec trois femmes de l'eau américaines, deux fanatiques de tortues britanniques et une jolie jeune fille australienne qui portait une robe à paillettes. top aujourd'hui, mais j'ai adoré le sale boulot consistant à ouvrir les œufs de tortues pourris et non éclos. Il mit rapidement le moteur au ralenti, et aussi tranquillement que possible nous flottâmes sur le lagon vitreux, observant la créature, dont la tête poussait pour respirer.

Nous pouvions dire à la forme arrondie de son bec qu'il s'agissait d'une tortue de mer verte, mais avant de pouvoir discerner d'autres caractéristiques d'identification, comme la présence d'une queue ou des entailles ou des marques sur sa coquille, ou sa carapace, elle s'est esquivée sous l'eau.

Après quatre heures de contournement de la ligne de marée haute de Tom’s motu, parcourant le ruisseau marécageux du milieu de l'île au soleil du matin et creusant du sable grossier et des morceaux de corail cassés jusqu'à ce que nos ongles saignent, il était temps de déjeuner. Nous avons rencontré l'autre moitié de notre groupe près du bateau, comparé les notes et décidé qu'aujourd'hui, il serait plus confortable de manger assis dans les bas-fonds du lagon, plutôt que près des palmiers et des pandanus densément peuplés, où des armées de les moustiques affamés attendaient un aliment frais.

Le travail était fatigant et les repas de jour simples: du pain frais (ou un pain de ciment dense, selon la personne qui avait le devoir de boulanger la veille), de la confiture, du beurre de cacahuète, de la marmite et un morceau de poisson perroquet ou deux restes du dernier nuit. Nous nous sommes sentis vraiment chanceux d’avoir encore quelques oranges à partager grâce à un colis de soins spéciaux envoyé par le fiancé de notre coéquipier Kelly, et à bord de notre bateau en aluminium, nous avions des bouteilles d’eau supplémentaires et une ration d’arôme artificiel de mangue. Conçu pour une bouteille, nous l'avons partagé entre quatre. L'eau était chaude mais hydratante et néanmoins satisfaisante.

Alors que notre peau demandait le répit de quelques instants d'ombre, notre esprit continuait de se renforcer, non seulement à cause du milliard de nuances de bleu qui nous attendaient, mais parce que nous avions réussi à découvrir deux bébés tortues - ou nouveau-nés - qui s'étaient logés. dans le sable compacté en essayant de faire leur pause pour la mer. Leurs quelque 80 frères et sœurs ont éclos quelques jours auparavant, et sans nous, nous pensions, ils seraient certainement morts avant d'avoir eu la chance d'esquiver les poissons, les oiseaux et d'autres prédateurs en tant que débutants dans le grand Pacifique bleu.

Pendant le déjeuner dans le lagon paresseux, nous avons appris à rire de nos tracas pour l'activité de l'après-midi, les sondages dans l'eau. Bien que l'environnement soit vierge, grouillant de poissons et du corail le plus sain que j'aie jamais vu, la nombreuse population de requins gris de récif, qui semblait toujours s'approcher un peu trop près, a fait trembler ou deux. Nous nous sommes d'abord jumelés par deux, puis par trois pour faire de la plongée avec tuba de grandes sections à la recherche de tortues. Mais dans notre état de conscience accrue, nous nous sommes demandé qui était le plus curieux, eux ou nous?

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Tortue de mer verte

Une tortue de mer verte femelle en bonne santé a nagé rapidement en nous repérant.

Photo: Jason Green

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Notre équipe

Notre équipe prépare le bateau pour un voyage dans l'un des plus petits motu.

Photo: Jason Green

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Palourdes géantes

Ces magnifiques palourdes géantes, ou Paua, sont le signe d'un lagon sain. Les habitants des îles Cook récoltent un bon nombre de Paua, provoquant des interdictions saisonnières à l'échelle de l'île.

Photo: Jason Green

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Planant

Planant au-dessus d'un corail bommie, nous attendons calmement pendant que ce requin gris de récif nous entoure curieusement. La nombreuse population de requins gris de récif, qui semblaient toujours s'approcher un peu trop lorsque nous plongions, a certainement fait trembler l'équipe ou deux.

Photo: Jason Green

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Hatchling

Kelly, découvrant son premier nouveau-né de tortue de mer verte, identifiable par le bord blanc autour de sa coquille, se prépare à contrecœur à sa libération.

Photo: Jason Green

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Goldeen Nikau et David Marsters

Deux de nos chercheurs locaux creusent un nid de tortues comme de vieux pros. Goldeen compte les coquilles d'œufs de tortues.

Photo: Jason Green

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Bébé nouveau-né

Ce bébé nouveau-né a été retrouvé lors d'une fouille et s'est frayé un chemin vers la mer, mais non sans lutte.

Photo: Jason Green

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Rue principale

Main Street sur Home Island, Palmerston Atoll. La rue sablonneuse servait de terrain de jeu.

Photo: Jason Green

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Tortue de mer verte

Une tortue de mer verte posée sur le corail alors que nous nous rapprochons soigneusement pour photographier des caractéristiques uniques et identifiantes.

Photo: Tina Weier

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Le gazebo

Où nous avons passé de nombreuses heures à nous cacher du soleil ... et à échapper au danger toujours présent de la chute des noix de coco.

Photo: Tina Weier

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Nos dortoirs

L'intérieur de nos dortoirs avant que les moustiquaires ne soient installées autour de nos lits.

Photo: Tina Weier

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Pierre tombale

La pierre tombale de l'homme qui s'est installé à Palmerston avec ses trois épouses polynésiennes et a créé un héritage qui perdure aujourd'hui.

Photo: Tina Weier

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Cuisine

La vue de notre cuisine, où nous avons passé de nombreuses heures à préparer nos repas avec de la crème de coco fraîche, du poisson local et du pain fait maison.

Photo: Tina Weier

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Côté nord

Le côté nord de Tom motu où nous nous sommes échoués après une longue enquête dans l'eau à la recherche de tortues et en nageant avec les requins.

Photo: Jess Cramp

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Tempêtes

Avec le point culminant de l'atoll à un peu plus de 3 mètres, des tempêtes comme celle-ci étaient faciles à repérer, mais bien sûr inévitables.

Photo: Tina Weier

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Tina Weier

Tina Weier, notre biologiste des récifs coralliens, plonge à la recherche de tortues sur ce corail bommie.

Photo: Jess Cramp


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