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Les chutes d'eau qui ralentissent le temps

Les chutes d'eau qui ralentissent le temps


Qu'est-ce que deux chutes d'eau sur deux continents sur deux générations pourraient avoir en commun?

Mon fils de 7 ans agrippe les balustrades au sommet des chutes du Niagara, du côté américain, et regarde la cataracte s'écraser sur le précipice au Canada, en contrebas, sentant les éclaboussures d'eau douce lui tacher le visage.

«Génial», dit-il, sans se détourner, utilisant enfin le mot dans son contexte.

Les chutes d'eau de cette ampleur sont en effet impressionnantes (pour certains), et les humains y ont été attirés à travers les âges pour s'émerveiller du pouvoir exaltant de tant d'eau se déplaçant avec une telle force.

C’est un spectacle qui s’imprime de manière indélébile sur le cerveau; un spectacle si extraordinaire que les chercheurs de l'Université de Stanford ont récemment conclu qu'il donne aux gens le sentiment que le temps s'est ralenti.

Tandis que mon fils et moi prenions connaissance de la région tumultueuse de Niagara, lors d’un week-end d’été conçu comme un répit après une année difficile et une série de défis personnels, mes pensées ont ralenti et se sont immobilisées sur une cascade lointaine de mon enfance.

J'avais 6 ans lorsque j'ai visité Victoria Falls, à la frontière du Zimbabwe et de la Zambie, avec ma mère.

Nous sommes allés là-bas dans un petit avion charter depuis Salisbury, en Rhodésie (aujourd'hui Harare, Zimbabwe), vêtus de robes d'été assorties en tissu africain brillant que ma mère avait confectionné sur sa machine à coudre.

J'ai tenu fermement la main de ma mère alors que nous nous tenions dans la forêt tropicale glissante près de la statue de Cecil Rhodes, l'impérialiste britannique et magnat des affaires qui a fondé la Rhodésie et la société de diamants De Beers, regardant les arcs-en-ciel danser sur la cataracte de diamants taillés à travers le gouffre et sentir le tonnerre de 38 430 pieds cubes par seconde d'eau en cascade qui martèle loin sous nos pieds.

Mesurant 355 pieds de haut et 5 604 pieds de large, les chutes Victoria sont le plus grand rideau d’eau qui tombe au monde. Les chutes du Niagara mesurent environ la moitié de la taille - 167 pieds de haut sur 3 947 pieds de large - mais avec deux fois le volume d'eau, 85 000 pieds cubes par seconde, qui coule dessus.

Le changement vient furtivement ou par la force, et il n’est pas possible d’arrêter son cours.

Alors que je me tenais au sommet des chutes du Niagara, des singes et des feuilles d'érable, des casinos et des crocodiles tourbillonnaient dans mon esprit. Ces voyages se sont déroulés sur deux continents, deux hémisphères et deux générations. Mais à part la vue de l'eau qui tombe, je me demandais, qu'avaient-ils en commun?

Les deux cascades servent de frontières entre les nations souveraines: le Zimbabwe et la Zambie, les États-Unis et le Canada. Et tous deux sont marqués par leur histoire coloniale.

Les chutes Victoria, «découvertes» par Cecil Rhodes et nommées d'après la reine d'Angleterre, sont depuis longtemps connues des Africains sous le nom de «La fumée qui gronde», tandis que le nom Niagara, dérivé du mot iroquois Onguiaahra - le détroit - est l'héritage d'une population vaincue depuis longtemps.

Les deux endroits témoignent de notre force - nous avons exploité l’énergie de la nature pour produire de l’électricité - et de notre vulnérabilité; les décès dus à des accidents, des cas de casse-cou et de suicide sont des événements courants.

L'eau emporte la roche au rythme d'un pied par an aux chutes du Niagara et d'environ sept centimètres par an aux chutes Victoria dans un processus d'érosion lent mais imparable.

Le paysage change progressivement au fil des ans, tout comme nos vies et notre point de vue.

Environ 30 ans après ma visite à Victoria Falls, dont je me suis souvenue comme une expérience idyllique de l'enfance, j'ai réalisé que la réalité n'est pas toujours aussi belle que nos souvenirs.

Moins d'un an après notre voyage, ma famille a quitté l'Afrique, fuyant le pays avec beaucoup d'autres face à l'escalade de la guerre rhodésienne de Bush. Et peu de temps après, deux avions de passagers d'Air Rhodesia de la même flotte sur laquelle nous nous sommes rendus à Victoria Falls ont été abattus par des guérilleros nationalistes.

Alors que nous nous tenions main dans la main il y a toutes ces années, à contempler l’eau qui se brisait, les inquiétudes concernant notre situation ne pouvaient pas être loin de l’esprit de ma mère. Le pays changeait et nos vies avec lui. Pourtant, aujourd'hui, ces jours ressemblent à une histoire lointaine - loin en aval et presque oubliée.

Le changement vient furtivement ou par la force, et il n’est pas possible d’arrêter son cours.

Pourtant, au milieu de sa tourmente et de son incertitude, la vie nous offre des moments de beauté transcendante et il est essentiel que nous les voyions; que nous ralentissons un instant nos pensées alors que nous nous tenons au bord du gouffre et que nous regardons la fumée qui gronde.


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