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Comment les animaux de soutien émotionnel modifient le transport aérien

Comment les animaux de soutien émotionnel modifient le transport aérien


Quand j'ai commencé à travailler comme agent de service à la clientèle pour une compagnie aérienne, je savais que mon travail consistait à apaiser les passagers difficiles.

MAIS JE N'AI JAMAIS considéré que trois de ces passagers seraient des poméraniens hargneux.

Je les ai entendus avant de les voir. Leurs hurlements aigus ont ricoché dans le hall de départ de l'aéroport international de San Francisco. Tout le monde dans la file d'enregistrement se tourna pour voir où était l'agitation.

"Je vérifie les yeux rouges à New York", dit vivement le propriétaire des chiens. Elle posa ses bagages sur la balance et l'un des poméraniens sauta dessus, grognant de manière protectrice et découvrant ses dents.

«Roméo! La femme gronda en tirant sur sa laisse. «Désolée, ils ne sont normalement pas comme ça», dit-elle avec un sourire embarrassé.

"Ils?" Questionnai-je, regardant par-dessus le comptoir. «Combien de chiens avez-vous avec vous?»

«Trois», répondit-elle sèchement. Et avant que je puisse l'informer de la politique de la compagnie aérienne «un animal de compagnie par passager», elle a ajouté à la hâte: «Ce sont mes animaux de soutien émotionnel.»

Les animaux de soutien émotionnel, tels que les définit le ministère américain des Transports, sont des «animaux qui aident les personnes handicapées en leur apportant un soutien émotionnel».

Alors que je regardais les trois chiens aboyants et hystériques à la femme d'âge moyen qui se tenait devant moi, je me demandais quel genre de soutien émotionnel ils pourraient éventuellement prêter à quelqu'un. Ils avaient l'air plus effrayés qu'elle ne l'avait fait pour leur vol imminent.

Mais bien sûr, je ne pourrais pas lui poser la question, car cela aurait signifié violer une loi américaine de 1990 sur les personnes handicapées qui stipule que les compagnies aériennes ne peuvent pas demander pourquoi une personne a besoin d'un animal d'assistance.

La loi a été adoptée pour protéger la vie privée des personnes réellement handicapées, mais elle a également créé une faille pour les personnes sans handicap souhaitant tromper le système et éviter les frais de 100 $ que les compagnies aériennes prélèvent sur les personnes voyageant avec un animal de compagnie. Fondamentalement, n'importe qui peut faire passer son chien comme un animal de soutien émotionnel en achetant un gilet «Animal d'assistance» de 10 $ sur Internet (aucune documentation n'est requise).

Bien que l'on puisse demander au voyageur de produire une lettre d'un professionnel de la santé mentale, les compagnies aériennes ont tellement peur d'être giflées par un procès pour discrimination qu'elles demandent rarement à en voir une. En fait, le ministère des Transports va jusqu'à exhorter «les transporteurs à ne pas exiger de documents».

Les animaux d'assistance (comme ceux qui aident les aveugles ou les sourds) ne sont pas nouveaux dans les voyages aériens. Les animaux d'assistance aident les personnes handicapées physiques depuis les années 1920 et sont formés à une grande variété de tâches, de la recherche de médicaments à la détection des crises ou à la traction de fauteuils roulants.

Mais les animaux de soutien émotionnel ne sont pas des animaux d'assistance.

Ils n’aident pas avec un handicap physique mais plutôt émotionnel (comme l’agoraphobie) et ne sont pas tenus de suivre une formation quelconque. Contrairement aux chiens de thérapie, qui travaillent dans les hôpitaux et les centres de réadaptation, sont certifiés et élevés pour leur comportement doux et calme, les animaux de soutien émotionnel ne sont même pas obligés de briser la maison.

Ce sont des animaux de compagnie.

Des animaux avec un titre sophistiqué peut-être, mais des animaux quand même.

Et alors que dans des circonstances normales, un animal de compagnie devrait monter dans un transporteur sous le siège ou dans la soute, grâce à une directive de 2003 établie par le DOT, les animaux de soutien émotionnel peuvent désormais s'asseoir sur le sol ou sur les genoux de leur propriétaire, gratuit.

Tout comme les animaux d'assistance.

Cela ne veut pas dire que les animaux de soutien émotionnel ne fournissent pas un service précieux à ceux qui dépendent vraiment d'eux. Quiconque a connu l’amour inconditionnel d’un chien ne peut pas contester le fait qu’eux-mêmes et d’autres animaux apportent de l’amour et du réconfort… en particulier aux personnes souffrant d’anxiété ou de dépression.

Mais est-ce suffisant pour leur permettre un laissez-passer tout accès sur les avions? Et où tracer la ligne? Si un Pumba le Warthog non formé peut voler gratuitement parce qu'il fournit un soutien émotionnel, alors pourquoi pas une plante d'intérieur non certifiée? Mon bonsaï me réconforte, ne devrais-je pas être autorisé à le faire monter à bord gratuitement également?

Parce que tel quel, ce qui se qualifie comme un animal de soutien émotionnel ne se limite qu'à l'imagination des propriétaires des animaux et des médecins qui les «prescrivent». Tant que l’animal ne constitue pas une menace pour la sécurité des autres passagers à bord, tout animal (à l’exception des serpents, des rats ou des araignées) peut être considéré comme apte au travail.

Et cela inclut les canards, les singes et même les porcs. Au cours des six derniers mois, j'ai enregistré trois perruches de soutien émotionnel et plusieurs chats de soutien émotionnel et je connais même un agent qui a déjà attribué un siège de cloison à un poney miniature.

"Cela ne veut pas dire que les animaux de soutien émotionnel ne fournissent pas un service précieux à ceux qui dépendent vraiment d'eux."

Et qu'en est-il des passagers qui ne sont peut-être pas si heureux de partager leur espace pour les jambes avec Monsieur Ed? Ou qu'en est-il des personnes allergiques aux animaux domestiques? Alors que les compagnies aériennes peuvent faire de leur mieux pour accueillir les personnes allergiques aux squames d'animaux (en les déplaçant à l'arrière de l'avion, par exemple), le DOT déclare spécifiquement que «les inconvénients des autres passagers ne sont pas des motifs suffisants pour refuser le transport d'un animal d'assistance en la cabine."

Une fois, alors que je me préparais à monter à bord d'un vol, un capitaine est descendu de l'avion en trombe et s'est approché du podium de la porte. «Dites-moi», demanda-t-il à voix basse, «Qu'est-ce que c'est que ces animaux de soutien émotionnel?»

Après l'avoir informé du règlement, il a secoué la tête avec incrédulité. Et puis m'a raconté comment il avait passé une partie de son dernier vol à chasser un chien de soutien émotionnel qui s'était échappé de l'emprise de son propriétaire et s'était déchaîné sous les sièges, effrayant les passagers.

Le chien avait finalement trouvé une cachette près des toilettes arrière, où il avait uriné sur le sac à main de quelqu'un.

«Ils transforment notre compagnie aérienne en cirque», a-t-il fulminé. Et je devais être d'accord.

Quelle est la solution?

Interdisons-nous le transport aérien des animaux de soutien émotionnel en raison des actions d'un nombre incalculable de personnes malhonnêtes? Une solution simple serait peut-être d'exiger que les animaux de soutien émotionnel reçoivent la même formation que les animaux de thérapie ou les animaux d'assistance. Bien que cette formation puisse être coûteuse (jusqu'à 60000 $ selon le New York Times), cela éliminerait les faussaires des personnes légitimement handicapées.

Ou peut-être que le vrai problème réside dans la raison pour laquelle les gens pensent devoir compter sur des animaux de soutien émotionnel en premier lieu. Parce que si les gens ont tellement peur de prendre l'avion qu'ils ont besoin de la ferme Old McDonald's à bord avec eux, alors peut-être ce dont ils ont besoin n'est pas une définition plus détendue du terme «handicapé», mais plutôt un meilleur thérapeute.


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